Il Varano Gigante

Classificazione scientifica

Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Reptilia
Ordine Squamata
Famiglia Varanidae
Genere Varanus
Specie V. giganteus

 

Il Varano Gigante (Varanus giganteus ,1845), è il varano più grande dell’Australia, nonché la quarta specie di lucertola più grande del mondo, dopo il varano di Komodo, il varano di Salvadori e il varano Fasciato.

Questa specie occupa un ruolo molto importante nella cultura arborigena, sia da un punto di vista mitologico che da quello alimentare. La sua carne, infatti, era uno dei cibi prediletti dalle tribù del deserto, mentre il suo grasso veniva impiegato per scopi medici e cerimoniali. Nell’arte aborigena vi sono numerose pitture rupestri che raffigurano questa specie, che inoltre compare come protagonista di molti racconti mitologici.

Il varano gigante è caratterizzato da un disegno reticolare nero, che spicca sulla tinta avorio del collo e della gola. Può raggiungere i 2,5 m di lunghezza, sebbene generalmente non superi gli 1,75–2 m, e i 15 kg di peso; varani eccezionalmente grandi possono pesare più di 20 kg. Le sue dimensioni si avvicinano molto a quelle del varano di Salvadori, la terza lucertola più grande del mondo. Quest’ultimo è più lungo (supera spesso i 2,4 m di lunghezza), ma il varano gigante è più pesante ed ha una costituzione più tozza. Tuttavia, i varani giganti sono lucertole relativamente esili se paragonati ai draghi di Komodo o ai varani fasciati.

Nel 2005 alcuni ricercatori dell’Università di Melbourne scoprirono che il varano gigante, così come altri varani e lucertole, possono essere velenosi. In passato era stato ipotizzato che i morsi inflitti da tali lucertole causassero infezioni dovute ai numerosi batteri (fino a 60 specie) presenti nelle loro bocche, ma questi ricercatori hanno dimostrato che gli effetti immediati sono causati da un lieve avvelenamento. Essi hanno osservato attentamente le dita di persone morse da draghi di Komodo, varani giganti e varani arboricoli maculati, rendendosi conto che l’effetto di tali morsi era simile in tutti i casi osservati: rapido gonfiore entro pochi minuti, interruzione localizzata della coagulazione del sangue e dolore lancinante esteso fino al gomito che può protrarsi per alcune ore.

Il varano gigante occupa una vasta regione dell’Australia a ovest della Grande Catena Divisoria, nelle zone aride del continente ma si estende fino alla costa. Viene avvistato solo di rado a causa della sua natura timida e per il fatto che gran parte del suo areale è completamente disabitato. Predilige le regioni rocciose, con suolo solido e ciottoli sparsi. Generalmente il varano gigante evita il contatto con l’uomo e fugge al riparo prima ancora di essere scorto.

Spesso rimane ritto sulle zampe posteriori per osservare meglio il terreno circostante. Questa posa, nota come «posizione del treppiedi», è abbastanza comune tra le specie di varano. I varani giganti sono molto veloci e, oltre che a quattro zampe, sono in grado di correre stando ritti sulle zampe posteriori.

I varani giganti vanno in cerca di carogne vagabondando nel loro territorio, ma talvolta tendono imboscate a piccoli animali. La loro dieta comprende insetti, rettili, compresi giovani esemplari della propria specie, uccelli e loro uova, piccoli mammiferi e carogne. I grossi esemplari adulti possono rivolgere i loro attacchi verso una maggiore gamma di prede come cinghiali e canguri.

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